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Claude Lévi-Strauss et la gastronomie, patrimoines mythiques de l’humanité

A l’heure des interrogations sur l’identité culturelle, l’uniformisation des pratiques, ou l’inscription de la gastronomie française au patrimoine mondial de l’humanité, un deuil, suivi d’une question s’interposent : avez-vous lu Lévi-Strauss ? Bien sûr, tout le monde connaît l’ethnologue de génie, véritable monument de la pensée du XXe siècle. On s’y réfère avec déférence, on le cite, on… Oui, mais vous, l’avez-vous lu ?

Sa mort récente a été l’occasion de nombreux articles, publications, rééditions, notamment celle des Mythologiques : quatre volumes intimidants, tant qu’ils restent sur l’étagère, mais qui se révèlent superbement éclairants pour penser la société contemporaine dans ses pratiques et ses problématiques alimentaires.

Avant Lévi-Strauss pourtant, bien peu d’anthropologues s’étaient intéressés à la cuisine. Lui n’aura de cesse de rappeler qu’elle “constitue une forme d’activité humaine véritablement universelle : pas plus qu’il n’existe de société sans langage, il n’en existe aucune qui, d’une façon ou d’une autre, ne fasse cuire certains au moins de ses aliments.”

Activité universelle donc, mais jamais uniforme, car “la cuisine d’une société est un langage dans lequel elle traduit inconsciemment sa structure”. Ce qui signifie que, pour l’ethnologue, si “je suis ce que je mange”, je suis d’abord et avant tout ce pourquoi je mange, et comment. Distinction capitale, et qui permettrait de décentrer de nombreux débats. A aucun moment en effet, Lévi-Strauss ne s’intéresse à ce que mangent les indiens. Toute son attention se porte sur le sens et les raisons de leurs choix face à un ensemble d’éléments communs à différents peuples.

De même, pour analyser la cuisine française, sans doute faudrait-il s’interroger sur sa structure, et sur les lois inconscientes, qui dictent nos choix. Avant d’être ingérée, toute nourriture est d’abord pensée, “culturée”. Dès lors, ne suis-je pas davantage français, anglais ou allemand par mes raisons et mes façons de manger, plutôt que par ce que je mange, qui ressemble de plus en plus à ce que mangent mes voisins ?

Par ailleurs, au moment où l’on s’occupe d’inventorier les plats français, comme l’ethnologue inventoriait les mythes, la lecture des Mythologiques offre des développements extrêmement féconds, en faisant justement de la cuisine un équivalent social du mythe.

En effet, de ce point de vue, chaque plat doit être compris comme le résultat d’une combinaison variable d’ingrédients, qui fonctionnent comme les unités du mythe (les mythèmes). Or, pour l’ethnologue, il ne s’agit pas de chercher la version originelle du mythe, ou de la recette. Au contraire, le sens est dans les variantes, qui expriment la logique inconsciente d’une culture. Ainsi, un débat sur les différentes versions d’un plat (par exemple, la blanquette de veau!) ne vaudrait que par les variations infinies qu’il exhume nécessairement.

Si la force des grands textes réside souvent dans leur capacité à répondre à des questions qu’ils ne posent pas, Les Mythologiques méritent donc une attention particulière. Les questionnements actuels de la gastronomie française y trouvent en effet un nouvel éclairage. Et que dire des brillantes analyses de Lévi-Strauss sur le pourri, le cru et le cuit ? Elles déplacent singulièrement les polémiques qui entourent des produits comme le camembert au lait cru, entre autres fromages français, au profit des différences symboliques profondes qui les sous-tendent. On ne saurait trop en conseiller la lecture aux dirigeants européens, et aux services sanitaires américains…

Notes

1 – Le Triangle Culinaire, L’Arc, p. 20. On note toutes les nuances et les précautions de la phrase de l’ethnologue, soucieux de préserver les “fleurs fragiles de la différence” de chaque société.
2 – De L’origine des Manières de Tables, p. 411.


Cet article est extrait du Cahier de la gastronomie n° 1, à retrouver sur la boutique Menu Fretin !

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